2005-05-22

    Pigmentación humana: ¿un asunto en blanco o negro?

    Con motivo de la visita de Jared Diamond a Leiden para dar la charla Tinbergen, comenté que no conocía nada de este señor. Pues bien, ahora me lo encuentro en todas partes: sus libros en las librerías, libros de otros autores prologados por él, y para colmo en el Nature de esta semana me encuentro con un artículo suyo. Se trata de un review sobre la correlación entre radiación ultravioleta y pigmentación en poblaciones humanas.
    El carácter más obvio -- y discutido -- de la variación geográfica humana es el color de la piel. La mayoría de la gente diría que ésta se hace más oscura hacia el Ecuador para dar mayor protección contra el sol tropical. Pero esta pretendida correlación entre pigmentación cutánea y latitud está plagada de excepciones y esa interpretación funcional es debatida. La mayoría de los científicos procuran no pronunciarse sobre el tema porque interesa mucho a los racistas y los motivos detrás de sus estudios se ponen en duda.
    Es decir, es obvio que los humanos, aunque muy iguales para la mayoría de las cosas, tenemos mucha diversidad morfológica, y el más aparente de todos los carácteres es el color de la piel. Negros, orientales, caucásicos... ¿por qué tienen distinto color de piel? Dos tipos de respuestas pueden darse a esta pregunta, una simplemente mecanística o azarosa: explicar qué genes hay detrás de la variación, pretender que las diferencias se deban a cuestiones demográficas (efecto fundador y deriva genética, aislamiento reproductor, migraciones); el otro tipo de respuesta sería no de cómo sino de por qué: explicar los motivos adaptativos, si es que los hay, detrás de esta distribución del carácter.

    Y ahí entramos en terreno pantanoso. Diferencia de adaptación para ciertos colectivos significa individuos mejores o peores y para la mayoría de ellos, quiénes son los mejores no está sujeto a duda: ellos. El racismo no sólo hace daño por la actitud de los racistas, sino también por la reacción del conjunto de la sociedad para protegerse del fenómeno: lo políticamente correcto impide que ciertos temas se debatan, y que cierto tipo de proyectos de investigación no reciban la financiación que necesitarían.

    Aun a pesar de eso se ha hecho un estudio a escala global en 85 poblaciones indígenas, midiendo la cantidad de luz reflejada por la piel y, en vez de usar la latitud de la población, una medida de la radiación UV incidente (porque no sólo depende de la latitud, sino de la altitud y también del clima). La correlación entre ambas medidas es sorprendente, siendo la variabilidad en UV capaz de explicar entre un 70 y 77% (hemisferio Sur y Norte, respectivamente) de la variación en coloración cutánea. Pero no toda.

    Esto quiere decir que hay algo, alguna razón adaptativa función de la radiación solar que afecta la composición genética de las poblaciones humanas. Sí, nuestra piel es diferente en gran parte debido a la selección natural diferencial en distintas regiones geográficas. A mayor radiación incidente, mayor daño mutacional (cánceres de piel en adultos), mayores quemaduras; motivo para desarrollar pigmentación melánica. ¿Pero por qué no somos todos negros, entonces? Porque necesitamos vitamina D, cuya síntesis necesita que un mínimo de radiación solar llegue a la dermis, así que el balance entre estos dos facotes crea un gradiente de pigmentación en función de la radiación.

    ¿Y qué hay de las excepciones? Pues que no sólo por SN evoluciona el hombre, sino que los fenómenos demográficos también tienen que ser tenidos en cuenta. La genética poblacional no es un proceso en blanco o negro, sino que multitud de factores afectan siempre al mismo tiempo. Migraciones recientes no han tenido tiempo suficiente para adaptarse (caso de los bantús que migraron hacia el sur de África hace sólo 2000 años y son más oscuros de lo predicho por la correlación; o las poblaciones de Indochina, que son más blancas de lo predicho debido a que migraron desde el Norte hace escasos milenios), o asuntos etológico/culturales (los inuit son más melánicos de lo que deberían porque obtenían vitamina D procesada de las focas; un cambio en su dieta les ha vuelto hipovitaminosos), o pueden existir procesos de selección sexual.

    En realidad, las auténticas excepciones al modelo, teniendo en cuenta la demografía y la cultura, son los casos de extremado melanismo austral, aborígenes que después de 10.000 años viviendo en un sitio no han adaptado su pigmentación. Que existan estas excepciones no invalida en absoluto la hipótesis de que la coloración es un resultado de evolución por selección natural, una adaptación, sino que indica que en ciertas poblaciones pueden existir factores que desconocemos. Negarse a realizar estudios sobre adaptación en humanos modernos por sus posibles implicaciones racistas es negarse a estudiar algo que existe por motivos ideológicos, y debe ser evitado por muy incorrectamente que pueda ser interpretado el resultado.

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Comentarios

1
De: Asombr8-S Fecha: 2005-05-22 18:44

Independientemente de los resultados de estas u otras investigaciones los racistas, cerrados de mente, van a seguir encontrando razones para el odio. Ya hay cantidad de científicos que demostrarón que somos prácticamente idénticos pero aún siguen ahí, acosando a los inmigrantes a base de mamporros. Claro está que el racismo no es exclusivo de la raza blanca... por desgracia.

Saúdos



2
De: Devil's Advocate Fecha: 2005-05-22 20:14

Hace poco estuve en una charla interesante sobre un grupo que trabajaba estudiando el albinismo en ratones. Una de las conclusiones que habían sacado esta gente, si bien aún no del todo probada, es que determinados intermediarios de la síntesis de la melanina intervienen en la formación de la retina durante el desarrollo. Traigo el tema a colación, porque bien pudiera ser que parte de la variabilidad no explicada del modelo que relaciona radiación y melanina esté relacionada con las funciones extras de sustancias químicamente relacionadas. Por ejemplo la dopamina. Ya mienta por ahí BioMax también la vitamina D, relacionada con la pigmentación aunque por razones distintas.

Sobre el asunto del racismo, hay un hilo en el foro del grupo de Msn interesantísimo del mismo tema. Interesantísimo y larguísimo (la última vez que me aventuré en él estuve a punto de ser devorado por un caniche hambriento y tardé seis meses en salir, así que no pienso repetir la experiencia ;) )

Un saludo



3
De: Ana Fecha: 2005-05-23 15:48

Hay varios tipos de albinismo que van desde un defecto en las celulas de la cresta neural que resulta en defectos en todos aquellos organos en los que estas estan involucradas (ej. oido, color de ojos, etc) hasta mutaciones en enzimas responsables de la produccion de melanina. La retina en su parte posterior tiene un tejido conocido como el epithelio pigmentado que es responsable de muchas cosas, incluyendo el reciclaje del fotopigmento que permite la percepcion de luz, asi como el fagocitar el "outer segment" de conos y bastones. Como su nombre indica esta pigmentado. Asi pues es concebible que haya restricciones importantes en las posibles mutaciones en el proceso de produccion y regulacion de nivelees de melanina debido a potenciales efectos pleiotropicos en otros sistemas/organos que no sean la piel.



4
De: tania Fecha: 2006-10-21 23:51

odio a los negros .... gas, prefiero lamer una cucaracha .. usshh



5
De: Luis Alberto Aguilar Fecha: 2006-12-03 03:10

Es muy importante ser de criterio amplio y además de madurez, no se tiene que formar una barrera entre la ciencia y las creencias, en cambio se tiene que ir más allá y tratar de indagar las causas y razones del porque esta pigmentación que sin duda alguna proporcionará un mejor panorama evolutivo al estudiar la mutación de los melanocitos y enzimas relacionadas con su buen funcionamiento.



6
De: Manuel Álvarez MaRÍN Fecha: 2012-08-08 20:51

Yo soy blanco, pero me gustaría ser un negro. Me encanta, pero infortunadamente me tuve que aguantar. Ademas de eso, me encantaría llegar a ser un petado, rapado, con piercing y tatuajes y una velocidad que flipa en colores. Yo conozco a varios negros y aduro ser como ellos.



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